Thakhek, de hoofdstad van de provincie Khammouane, wordt minder bezocht dan Savannakhet in het zuiden en wint geleidelijk aan populariteit als de beste uitvalsbasis om de nabijgelegen Mahaxai grotten en karstformaties en de enorme Khammouane Limestone NBCA te verkennen. Het is ook een toegangspunt tot Laos vanuit Nakhon Phanom in Thailand, en het is ook een goede plek om de lange reis langs Route 13 naar Savannakhet te onderbreken.

 

Maak een korte wandeling vanaf het kleine stadsplein van Thakhek en je zal afbrokkelende Franse villa’s, overwoekerde tuinen en een bijna spookachtige sfeer vinden die de (te brede) straten doordringt. Het is moeilijk te geloven dat Thakhek tijdens de Tweede Indochina-oorlog een soort Havana aan de Mekong was, met Thaise toeristen die naar het casino aan de rivieroever stroomden; tegenwoordig is het Nakhon Phanom aan de overkant, de grote metropool. Alleen gescheiden door de Mekong rivier, konden de twee Laotiaanse volkeren die op elke oever wonen, geen andere manier van leven hebben.

 

De brug die Thakhek en Nakhon Phanom verbindt
De brug die Thakhek en Nakhon Phanom verbindt

 

Voor de meeste bezoekers is deze verloren tijd-sfeer de belangrijkste trekpleister. Er zijn een paar mooie gebouwen uit het koloniale tijdperk rond het stadsplein, en op Chao Anou Road, ten noorden van het plein, is een mooie rij winkelpanden uit de jaren 1920 met in elkaar grijpende swastika-ontwerpen (de swastika die voor levenskracht, geluk of heiligheid staat) van gegoten stucwerk, hoewel dit hindoeïstische motief zeldzaam is in Lao-architectuur. Tussen Chao Anou en Setthathilat ligt een grote tempel, Wat Nabo.

 

De belangrijkste attractie van Thakhek ligt 6 km naar het zuiden en is gemakkelijk te bereiken met de tuk-tuk. Wat Pha That Sikhottabong, plaatselijk bekend als Muang Kao, is een van de heiligste pelgrimsoorden van het land en een geweldige schilderachtige plek, vooral bij zonsondergang. De derde maanmaand, die meestal in juli valt, is de beste tijd om te bezoeken, wanneer de tempel jaarlijkse een viering houdt en er een carnavalsachtige sfeer heerst.

 

Wat Pha That Sikhottabong in Thakhek
Wat Pha That Sikhottabong

 

De wortels van Thakhek gaan terug tot de Chenla- en Funan-rijken. De naam Thakhek, wat ‘bezoekerslanding’ betekent, is relatief nieuw, maar verwijst al naar het belang van de stad in de achtste eeuw. Als Sikhotabong, en later Lakhon, was Thakhek een vorstendom dat beide oevers van de Mekong overspande, en een knooppunt voor handelsroutes die beschavingen in Vietnam, Thailand en Cambodja met elkaar verbond. Het voormalige spirituele centrum, het heiligdom van That Phanom, bevindt zich nu in het huidige Thailand en is nog steeds de heiligste plaats in etnisch Lao, noordoostelijk Thailand.

 

Wat Pha That Sikhottabong

 

Toen in de veertiende eeuw het koninkrijk Lane Xang werd gevormd onder leiding van Fa Ngum, hield de gouverneur van Sikhotabong toezicht op de zuidelijke omvang van het Laotiaanse rijk. Onder de Fransen werd de stad een administratieve buitenpost met een bruisende Vietnamese gemeenschap: het koloniale bestuur dacht dat een toestroom van Vietnamese arbeiders de sleutel was om eindelijk winst te maken op hun dunbevolkte Laotiaanse grondgebied. In de jaren veertig was de stad voor 85 procent Vietnamees. Na de revolutie vluchtten grote aantallen van deze Vietnamese families over de Mekong naar Nakhon Phanom aan de overkant, met als resultaat dat Thakhek is uitgegleden tot het slaperige Laotiaanse stadje dat het nu is.

 

Mahaxai

Vijftig kilometer ten oosten van de Mahaxai grotten ligt het prachtig gelegen stadje Mahaxai, overspoeld met kalkstenen karstformaties, aan de oevers van de Xe Bang Fai rivier. Dit levendige stadje, een hobbelige rit van 50 km vanuit Thakhek, heeft geen eigen bezienswaardigheden, maar is niettemin een charmante plek die bezoekers die betoverd zijn door de vreemde schoonheid van de karstformaties van Khammouane een kans biedt om de omgeving in een meer afgemeten tempo op te nemen.

 

De weg naar Mahaxai
De weg naar Mahaxai

 

Bussen en pick-ups komen tot stilstand op de centrale markt, naast een oude tempel met een tinnen dak. Er is slechts één hotel, evenals verschillende noedelshops en verkopers van tam màk, allemaal op slechts een steenworp afstand. Het huren van een boot om over de rivier te varen, die zich uitstrekt van de bergachtige Vietnamese grens tot de Mekong, kan een hele klus zijn – vraag het bij de rivier of in de stad. Als je de tijd hebt, maak dan een twee uur durende rondvaart met een gemotoriseerde pirogue. Vaar stroomopwaarts langs prachtige kliffen en stroomafwaarts door zachte stroomversnellingen, langs ondergedoken waterbuffels en dorpelingen die vis vangen. De meeste tochten door grotten vinden hun oorsprong in Thakhek, maar het gebied rondom Mahaxai is ook bedekt met grotten – vraag het aan de dorpelingen.

 

Huis in Mahaxai

 

Khammouane Limestone NBCA

De meest toegankelijke van de drie NBCA’s in de provincie Khammouane is de Phou Hin Poun NBCA, beter bekend als de Khammouane Limestone NBCA en de thuisbasis van een duizelingwekkende reeks dieren in het wild, waaronder olifanten, tijgers en makaken. In tegenstelling tot de naburige Nakai-Nam Theun en Hin Nam No NBCA’s in het oosten, is de Khammouane Limestone NBCA toegankelijk via de weg of de rivier vanuit een aantal benaderingen, waardoor het de meest praktische en betaalbare van de drie is om te bezoeken.

 

Karstrotsen in Khammouane Limestone NBCA
Karstrotsen in Khammouane Limestone NBCA

 

De beste manier om het park te ervaren is met een van de georganiseerde tours die vanuit Thakhek of Vientiane opereren, en die over het algemeen kajakken, wandelen en dorpsverblijven omvatten. Hoewel het je niet toestaat het binnenland van het park binnen te dringen in de mate dat een professioneel georganiseerde expeditie dat kan, is een doe-het-zelf-tour vanuit Thakhek ook gemakkelijk te regelen en betaalbaar.

 

Uitzicht op karstgebergte in Khammouane Limestone NBCA

 

Het belangrijkste hoogtepunt van veel van de tours is de reis per kajak door de wonderbaarlijk dramatische Tham Lot Kong Lo grot, een natuurlijke 7 km lange riviertunnel door een kalkstenen karstberg naar een verborgen vallei. Neem een ​​zaklamp en wat rubberen slippers mee, want het kan nodig zijn om door de ondiepere delen van de rivier te waden. Green Discovery, die tegen de tijd dat je dit leest misschien een nieuw Thakhek kantoor op het stadsplein heeft geopend, biedt een driedaagse kajak-, fiets- en trektocht naar de grot.

 

Nam Thiang Grot in Khammouane Limestone NBCA
Nam Thiang Grot in Khammouane Limestone NBCA

 

Er is een eco-resort in het park, de L’Auberge Sala Hine Boun, aan de oevers van de Nam Hin Poun-rivier; het wordt bereikt door een tuk-tuk te nemen van Na Hin (op Route 8) naar Ban Na Phouak aan de noordelijke grens van de NBCA, en vervolgens een boot op de Nam Hin Poun (€ 14; 2 uur). Het resort heeft comfortabele bungalows en ligt op korte wandelafstand van een aantal bergstamdorpen, de Tham Thieng grot en Tham Lot Kong Lo. Kajakexcursies door de ondergrondse rivier kunnen hier worden geregeld, maar een goedkopere optie, vooral als je alleen reist, is om met eigen vervoer naar de grot te gaan en te wachten tot je de kosten van een boot en chauffeur kan verdelen (ongeveer € 9) met andere toeristen.

 

Reistip – Lees ook alles (inclusief routes, vervoer en meer) over Backpacken in Laos.

 

Tham Kong Lo Grot

Bekend als de Konglor-grot, verborgen in de wildernis van centraal Laos, is het een van de beroemde geologische wonderen van Zuidoost-Azië. Tham Kong Lo is meer onderscheidend dan de andere grotten vanwege de Nam Hin Bun rivier die in de grot stroomt, de verschillende stalactieten, bizarre kalkstenen karsts en 300 meter hoge plafonds die deze grot steeds meer laten opvallen en veel bezoekers naar Laos trekken.

 

Om de grot te verkennen, moet je een motorboot huren bij de Kong Lor grot, dit kost ongeveer € 5 per persoon. Onthou dat de lange en smalle boten moeilijk in balans zijn en geschikt voor ervaren schippers. Gewoonlijk kan een boot 5 passagiers en 2 bemanningsleden vervoeren.

 

Donkere ingang van de Tham Kong Lo grot
Maar een klein beetje onheilspellend 😉

 

De bootreis duurt 5 minuten en stopt aan wal in de grot, je kan nu aan wal en te voet verkennen. In de grot zijn er kleurrijke lichten en nog een paar gebieden die je in het donker kan ervaren. Onthou dat je op de straatstenen moet blijven om uitglijden of vallen op de natte kalksteen te voorkomen.

 

Op het breedste punt van Tham Kong Lo stijgt de grotkamer op een hoogte van 100 meter ten opzichte van het water en bijna 90 meter ten opzichte van de muur. De boot brengt je naar een verborgen vallei waar je een korte pauze kan houden en wat snacks kan kopen bij vriendelijke lokale verkopers. De terugreis volgt hetzelfde pad maar dan (uiteraard) terug naar buiten.

 

Tham Kong Lo grot
Er zijn verlichte delen in de Tham Kong Lo grot

 

Hoe je bij Tham Kong Lo komt

Tham Kong Lo ligt op 1 km van het dorp Kong Lor in het Phu Hin Bun National Park, in de provincie Khammouane. Het is ongeveer 315 km of 6 tot 7 uur vanaf het startpunt in Vientiane, en ongeveer 300 km van Savannakhet, 515 km van Pakse en ongeveer 320 km van Thakhek. De omgeving is nogal afgelegen. Slechts één bus vertrekt vanuit Vientiane en deze bus zal de volgende dag terugkeren. Als je naar andere plaatsen wil, moet je die bus nemen naar de hoofdweg (N13) en dan een andere bus nemen. Maar laat dit je er niet van weerhouden om daarheen te gaan. Omdat de reis zelf in Laos altijd interessant is.

 

Ban Khoun Kham en Ban Kong Lo zijn twee aankomstpunten voor bezoekers die vrij dicht bij Tham Kong Lo zijn. Er zijn verschillende soorten voertuigen beschikbaar voor toeristen tegen redelijke prijzen.

 

Enkele Tips

  • Vergeet niet om schoenen te dragen die op natte stenen kunnen lopen en in het water kunnen waden.
  • Bevestig dat je bootprijs inclusief de toegangsprijs is (minder dan een euro).
  • Het landschap rond het dorp en de grotten is buitengewoon mooi, maar blijf nog steeds op de loer voor de UXO’s (Blindgangers) die kunnen afgaan als je te ver buiten de paden gaat.
  • In het gebied rond de rivier zijn echt veel muggen, bescherm jezelf met muggenspray of draag kleren met lange mouwen en een lange broek.
  • Hoewel de bestuurders van de boten ervaren professionals zijn, moet je niet teveel rondbewegen op de boot (de boot is lang en smal).

 

Plaats een Opmerking

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

error: